Diarrea del viajero: cómo diagnosticar, tratar y prevenir la enfermedad más frecuente en vacaciones

por | 17, Ene, 2023 | Pacientes

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Revisamos en INFOMED, a partir de UpToDate, una plataforma de actualización médica continua con valiosa información para pacientes, todo lo que hay que saber de la diarrea del viajero (1).

¿Qué es la diarrea del viajero?

La diarrea del viajero es aquella que se produce cuando una persona tiene evacuaciones líquidas o acuosas durante un viaje (≥3 en 24 horas). En general, la causa es una bacteria, pero también puede ser un virus, o un parásito.

Tienen más posibilidades de sufrir diarrea del viajero, las personas que viajan a:

  • Asia (especialmente al sur y al sureste asiáticos)
  • África
  • Sudamérica, Centroamérica, islas del Caribe y México
  • Países Mediterráneos, entre ellos, Israel

¿Cuáles son los síntomas de la diarrea del viajero?

El principal síntoma es tener evacuaciones líquidas o acuosas, que por lo general comienzan entre 4 y 14 días después de la llegada.

Otros síntomas pueden ser:

  • Malestar general
  • Pérdida del apetito
  • Dolor abdominal tipo cólico
  • Náuseas y vómitos
  • Fiebre
  • Gases y distensión abdominal
  • Sangre en las evacuaciones
  • Sensación de necesidad de evacuar, incluso si acaba de hacerlo, sensación de recto ocupado, o sensación de que debe apurarse para ir al baño (urgencia defecatoria).

Suele durar entre 1 y 5 días, pero algunas personas se enferman durante una semana o más.

¿Se debe consultar a un médico?

La mayor parte de los individuos con diarrea del viajero cursan una enfermedad autolimitada, que no requiere de una evaluación médica.

En las siguientes situaciones se debería consultar al médico:

  • Enfermedad de más de 10 o 14 días
  • Fiebre ≥ 40 °C
  • Dolor abdominal agudo
  • Diarrea con sangre
  • No hay tolerancia a la ingesta de líquidos ni de alimentos

¿Es necesario hacer alguna prueba diagnóstica?

En general, no hace falta hacer ninguna prueba diagnóstica. En algunas ocasiones, el médico puede pedir una muestra de materia fecal. A algunos pacientes, los más graves, también se les pueden tomar muestras de sangre para cultivo.

¿Cómo se trata la diarrea del viajero?

El tratamiento más importante es consumir suficiente líquido, ya que la diarrea puede hacer que quien la padece, se deshidrate.

Los adultos con diarrea leve pueden consumir abundantes líquidos con agua, sal y azúcar. El caldo y el agua mezclada con jugo son buenas opciones. Si consume una adecuada cantidad de líquido, la orina será de color amarillo pálido, o casi transparente. Si la diarrea es muy frecuente, se puede tomar una “solución de rehidratación oral” (sales de rehidratación oral de la Organización Mundial de la Salud).

No todas las personas necesitan otros tratamientos. Estos podrían ser, entre otros:

Antibióticos

Por lo general, solo se usan para tratar la diarrea grave.

Medicamentos antidiarreicos

Entre estos, se usan la loperamida, el difenoxilato-atropina y el subsalicilato de bismuto (crema de bismuto). Se puede tomar loperamida o difenoxilato si la diarrea es leve.

Si es grave, solo se puede tomar loperamida o difenoxilato si además se está tomando antibióticos, y si no hay diarrea con sangre. Se debe interrumpir el tratamiento con loperamida o difenoxilato si al tomarlos, los síntomas empeoran.

¿Se puede prevenir la diarrea del viajero?

Lo fundamental es cuidar lo que se come y se bebe.

Mientras se está de viaje:

  • No tomar agua de la canilla. Tomar bebidas carbonatadas, cerveza o vino en botella, o bien té caliente o café. Lavarse los dientes con agua embotellada
  • No usar hielo para las bebidas (suele estar hecho con agua de la canilla)
  • No comprar alimentos en la calle
  • No consumir las salsas que hay en las mesas de los restaurantes (por ejemplo, salsa mexicana, mayonesa, mostaza y kétchup).
  • No consumir alimentos frescos a temperatura ambiente, por ejemplo, guacamole, ensaladas de fruta o de pollo, y comidas de bufet, sobre mesas calentadoras (típico de lugares tipo «all inclusive»)
  • No consumir alimentos ni bebidas hechas con leche no pasteurizada.
  • Pedir bebidas en botella, sin hielo. Si se bebe de un vaso, usar una pajita (sorbete).
  • No comer frutas, salvo que tengan piel o cáscara, y las haya pelado la misma persona que las consume.
  • Comprobar que la carne y los mariscos estén bien cocidos, y que los huevos tengan la yema firme.
  • Lavarse las manos después de ir al baño, cambiar pañales, limpiarse la nariz, tocar animales o sacar la basura.
  • Si no hay agua embotellada o gaseosas, se puede purificar el agua para beber mediante distintos métodos.

¿CÓMO SE PURIFICA EL AGUA?

Hay distintas opciones para purificar el agua. Entre ellas se destacan:

  • Hervir durante 3 minutos (dejar que se enfríe antes de beberla)
  • Agregar 5 gotas de tintura de yodo a cuatro tazas de agua y esperar 30 minutos (la tintura de yodo es un líquido que se puede comprar en la mayoría de las farmacias o tiendas de artículos de campamento)
  • Usar un filtro de tratamiento de agua (comprado en una tienda de artículos de campamento o de deportes)
Referencias

Sobre el autor

Ramiro Heredia

Ramiro Heredia

AUTOR

Médico especialista en Medicina Interna. MN 117882 – Egresado de la Universidad de Buenos Aires. Médico de Planta, División Urgencias – Hospital de Clínicas José de San Martín. Coordinador del módulo Clínico, Curso bienal de Emergentología – SAPUE.

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